La Bolla Speculativa dei Beanie Babies

Il 5 novembre 1999, Frances e Harold Mountain siedono accovacciati sul pavimento di un’aula di divorzio di Las Vegas, dividendo il loro bene più prezioso.

Non è la casa. Non è la macchina. Non è il computer, gli elettrodomestici, i gioielli, i libri o i CD. L’oggetto fortemente contestato era la loro collezione di Beanie Baby.

“Metteteli sul pavimento”, ordinò il giudice, “e ne prenderete uno ciascuno finché non saranno finiti tutti.” Frances scelse Maple the Bear.

All’epoca, i piccoli pupazzetti erano più di un giocattolo: erano un veicolo di investimento. Alimentato da un mercato di collezionisti avidi, Ty Inc. aveva appena superato un milione di dollari di vendite annuali. Alcuni personaggi “in pensione” andavano fino a $ 13000 sul mercato di rivendita – 3.000 volte il loro prezzo originale.

Beanie baby court

Frances e Harold Mountain, da poco divorziati,mostrano alla corte la loro collezione Beanie Baby (Associated Press; 1999)

All’insaputa degli sfortunati di cui sopra, stava tutto per crollare.

In che modo un uomo ha convinto il mondo che questi animali di peluche glorificati valevano il loro peso in oro? La risposta è legata alla nostra natura umana – e aiuta a spiegare perché continuamente cadiamo vittima di bolle speculative.

Fase 1: la creazione di una mania

Ty Warner ha iniziato la sua carriera come rappresentante delle vendite presso la Dakin Toy Company , allora il più grande produttore al mondo di peluche, nei primi anni ’70.

Diventò rapidamente il migliore venditore di Dakin, aiutato in parte dalle sue sparate di marketing: quando si incontrava con i clienti, creava fascino emergendo da una Rolls-Royce bianca, ornata da una lunga pelliccia e da un bastone.

Nel 1986, la Warner ebbe una pazza idea che cambiò il corso della sua vita.

All’epoca, molti giocattoli di peluche erano pieni di cotone rigido e rigido. Warner decise che i pallini di plastica (o, come li chiamò in seguito, “fagioli”) avrebbero permesso giocattoli più “realistici” più flessibili.

Cominciò a lavorare sulla sua idea a parte – ma quando Dankin lo scoprì, fu prontamente licenziato. Quindi, Warner decise di lanciare la sua compagnia di giocattoli in un sobborgo fuori Chicago. La chiamò “Ty Inc.”

Inizialmente, gli acquirenti hanno detto a Warner che i suoi giocattoli erano inutili. “Tutti li chiamavano cadaveri da strada”, disse in seguito . “Non l’hanno capito.”

Ma dietro le quinte, Warner aveva un asso nella sua bmanica foderata di pelliccia – e  iBeanie Babies stavano per innescare una mania in tutto il mondo.

Citazione Ty Warner

Ty Warner posa nel 1996 (People Magazine, photo edit di The Hustle)

Warner era un maestro manipolatore della domanda e dell’offerta, e fece una serie di decisioni calcolate che portarono il mercato alla follia.

In primo luogo, ha deciso di dare un prezzo a Beanie Babies di $ 5 l’uno – abbastanza accessibile per chiunque sia interessato alla tendenza. Ancora più importante, li vendeva solo a piccoli negozi specializzati e negozi di giocattoli piuttosto che a catene giganti e limitava il numero che si potevano acquistare.

Nel frattempo, ha ingegnerizzato una cultura di bocche chiuse a Ty Inc .: c’è stato un “blackout totale delle informazioni” su cose come quanti giocattoli “Patti the Platypus” sarebbero stati venduti, o quali negozi avrebbero portato “Baldy l’aquila”.

Ciò ha creato un certo misticismo attorno al prodotto: gli acquirenti non sono mai riusciti a trovare l’intera collezione in un unico posto e i giocattoli sembravano sempre essere venduti in ogni luogo.

Ma il suo più grande colpo di genio arrivò nel 1995, quando ipotizzò che se avesse “ritirato” certi Beanie Babies dopo un breve periodo di tempo, avrebbe creato un’illusione di scarsità (in realtà, Ty stava pompando milioni di pezzi in fabbriche oltreoceano).

Dopo essere stati pensionati, i Beanie Babies venduti per $ 5 andavano a $ 15-20 – e su internet, in futuro, alcuni sono stati venduti per $ 13.000

Fase 2: bambini calpestati, circoli di contrabbando e omicidio

Nel mezzo di questa percepita “scarsità”, i collezionisti lanciarono una guerra sui Beanie Baby a tutto campo. Tra i casi più importanti:

  • In un mercato nel Connecticut, i collezionisti fanatici calpestarono i bambini per mettere le mani sul prossimo a essere ritirato “Garcia the Bear”.
  • Un uomo di Chicago, 77 anni, soprannominato “Beanie Baby Bandit”, rubò 1200$ dii giocattoli e li ammassò in un armadietto.
  • Al confine, i circoli di contrabbando di Beanie Baby si scatenarono (“La gente li contrabbanda in posti simili dove nascondono droga”, disse un agente al Seattle Times ).
  • Un uomo della West Virginia ha sparato e ucciso una guardia di sicurezza di 63 anni per una disputa riguardante “parecchie centinaia di dollari” di Beanie Babies.

“Non voleva il registratore di cassa – tutto quello che voleva era il Beanie Babies”, ha detto un commesso di Los Angeles che è stato derubato sotto la minaccia di una pistola, di 40 orsi.“Con la quantità di denaro che queste cose stanno generando nel mercato, era destino accadesse prima o poi”

Beanie baby mob

Gli appassionati di Beanie Baby formano una folla in un negozio di articoli da regalo nel Regno Unito alla fine degli anni ’90 (Hyoung Chang / Getty Images)

Durante una promozione del 1997 con McDonald’s, Ty Inc. ha venduto 100 milioni di  “Tennie Beanies” in soli 10 giorni. In tutto il paese, uomini adulti lottarono su giocattoli con nomi come “Pinky the Flamingo” e “Seamore the Seal”. C’erano combattimenti di pugni ,furto e scoppi d’ira.

Questa mania è stata una grande notizia per Ty, Inc .: Nel 1998, la società stava guadagnando più di 1 milliardo di dollari l’anno in profitto. Ad una festa in quello stesso anno, Warner, miliardario a sua volta, stava davanti a una stanza di 250 dei suoi dipendenti e gridava : “Non ho mai visto così tanti milionari nella mia vita!”

Ma tutto stava per crollare …

Fase 3: si apre la bolla del Beanie Baby

Una notte del 1999, Ty annunciò il ritiro di diversi Beanie Babies … e non accadde nulla. Nessun mercato gonfiato. Nessun aumento di valore. Niente.

Era l’inizio della fine. I collezionisti si sono fatti prendere dal panico e si sono recati su eBay per vendere enormi quantità di giocattoli, inondando il mercato con un enorme surplus di Beanie Babies. Il loro valore, che dipendeva dall’illusione della scarsità, precipitò.

Nel tentativo disperato di salvare una nave che affonda, Ty annunciò che tutti i Beanie Babies sarebbero andati fuori produzione alla fine del 1999. Non funzionò.

Prezzi Baby Beanie

I prezzi del Beanie Baby sono diminuiti di oltre il 98% dalla fine degli anni ’90 (The Hustle)

Secondo Zac Bissonnette, autore di ” The Great Beanie Baby Bubble “, le vendite sono diminuite di oltre il 90% – e all’inizio degli anni 2000, la maggior parte dei Beanie Babies valeva solo l’1% del loro prezzo di vendita originale.

BuyingBeanies.com e altri siti di acquisto all’ingrosso sono sorti, offrendo da 20 a 40 centesimi per giocattolo. Un tempo esposti con orgoglio nelle vetrine, sono stati vendute dalla scatola come premi della pesca con gru per le fiere di contea.

Orde di speranzosi delfini Beanie affollavano i rivenditori di giocattoli, sperando di incassare i loro “rari” orsi della Principessa Diana, ma riuscirono a ottenere solo pochi dollari. “Pensano che [gli orsi] valgano un quarto di milione di dollari”, ha detto un acquirente di giocattoli . “Nessuno sta più cercando di comprarli, li vendono solo”.

Scoppiò la bolla e con essa alcuni grandi scommettitori avevano rotto i loro piccoli cuori Ty.

Fase 4: la famiglia che ha perso 100.000 dollari

All’apice del boom del Beanie Baby, i guru emersero, offrendo spunti finanziari e parole di saggezza ai collezionisti speranzosi.

Don West, un ex appassionato di wrestling, è apparso sulle infomercials di Beanie Baby che ammonivano gli spettatori che non avrebbero dovuto “lasciarsi sfuggire l’opportunità della vita” tra le dita.

Pubblicazioni di riguardo come Mary Beth’s Beanie World hanno venduto 650k copie al mese e hanno incoraggiato i lettori a utilizzare i giocattoli come una “strategia di investimento”, con argomenti come “Come proteggere un investimento che aumenta dell’8,400%”.

“Semplicemente mettere da parte cinque o dieci di ogni nuovo Beanie Baby in ottime condizioni non è una cattiva idea”, suggerì il Beanie Baby Handbook, nel 1998.

Sfortunatamente,lo  è stata – e alcune persone hanno perso molti soldi.

Beanie baby man

Chris Robinson, Sr. ha speso più di 100.000 dollari su Beanie Babies per 5 anni (screenshot di “Bankrupt By Beanies” di Chris Robinson)

Chris Robinson Sr., un ex-attore californiano, ha speso più di 100.00 dollari comprando 20.000 Beanie Babies tra il 1994 e il 1999, con l’idea che i giocattoli avrebbero preso valore e e un giorno potessero finanziare le tasse universitarie per i suoi 5 figli.

“L’ha descritto come una sorta di dipendenza da droga” , ha detto a Marketplace il figlio, che in seguito ha realizzato un breve documentario intitolato ” Bankrupt By Beanies “.

Non era l’unico: in tutta l’America, migliaia di collezionisti di Beanie hard-core – tra cui una donna di New York che ha mandato in fumo i suoi risparmi di 12.000 dollari nei giocattoli – hanno visto le loro “fortune” diminuire

“È meglio del gioco d’azzardo o della droga, giusto?”, Ha detto un uomo sull’hobby della sua famiglia nel 1999, nel bel mezzo del crollo. “E ora ce l’abbiamo sotto controllo. Spendiamo solo circa $ 500 al mese sui Beanies. “

Ma rimane una domanda: in che modo gli adulti, per il resto razionali e pienamente funzionanti, si convincono che un “sacco di fagioli” da $ 5 pagherebbe un giorno un’istruzione universitaria? E perché hanno acquistato una tendenza effimera, anche quando stava morendo proprio davanti ai loro occhi?

La psicologia di una bolla

Tutte le bolle – dalla mania dei tulipani del 1637 , al primo crash di dot.com, a Beanie Babies – attraversano 4 fasi principali :

Beanie Baby bubble

Beanie Babies ha seguito una traiettoria familiare (The Hustle)

Perché cadiamo ripetutamente nella stessa trappola?

Secondo gli economisti David Tuckett e Richard Taffler, spesso consideriamo una nuova opportunità finanziaria come un ” oggetto fantastico” o una rappresentazione inconscia di qualcosa che soddisfa i nostri desideri più selvaggi.

Questi oggetti sono “eccitanti e trasformativi”. Sembrano “rompere le solite regole della vita e trasformare gli aspetti della realtà ‘normale’ sulla sua testa”. Promettono qualcosa di molto diverso dal tipico comportamento del mercato.

Durante una bolla formuliamo una “allucinazione collettiva” di prosperità e cadiamo vittima di un pensiero di gruppo , un fenomeno in cui “una parte significativa della società acquista febbrilmente un sogno condiviso” e ignora la realtà.

Alla fine, ci rendiamo conto che un orso da 5 dollari pieno di fagioli non è un buon investimento ma, in effetti, un orso del c*zzo da 5 dollari pieno di fagioli, e ci auto-correggiamo.

Alcuni economisti sostengono che questo sia ancora valido nel mercato di oggi.

“Beanie Babies e Bitcoin condividono molte somiglianze”, dice Taffler, professore di finanza alla Warwick Business School.

Le criptovalute, come i Beanie Babies, promettono un’alternativa fruttuosa agli investimenti classici. Sono rilasciati in quantità limitata. I guru esaltano le loro virtù e, nelle comunità online, gli “HODLer” si convincono a vicenda di essere impermeabili alle fluttuazioni selvagge di un mercato volatile.

Ma quando finalmente scoppia una bolla, dice Taffler, “la maggior parte di noi viene bruciata”.

Ty Warner

Ty Warner nel 1996 (Kevin Horan / Corbis)

C’era una persona che emerse profumatamente dalla bolla del Beanie Baby: Ty Warner.

Oltre ad essere stato scoperto a segretamente accumulare 107 milioni di dollaridei suoi proventi per le vendite dei Beanie Baby in un conto bancario svizzero offshore, la Warner ha mantenuto un basso profilo nel corso degli anni – ma ha tranquillamente accumulato una fortuna grande quanto il PIL del Gibuti.

Oggi, l’inventore di Beanie Baby, 73 anni, possiede un patrimonio netto stimato di 2,7 miliardi di dollari, ed è l’ 887 ° persona più ricca del mondo. Possiede una flotta di auto di lusso, una tenuta da 153 milioni di dollari, 41 milioni di dollari di arte rara e il Four Seasons Hotel di New York, dove è possibile noleggiare la “Ty Warner Penthouse” per $ 50.000 a notte .

Anni fa, al culmine del suo successo, Warner disse ad un collega esecutivo che avrebbe potuto “mettere il Ty Heart sul letame e la gente lo avrebbe comprato”.

Pare che abbia avuto ragione.

Shintaku

[Tradotto e adattato da : https://thehustle.co/the-great-beanie-baby-bubble-of-99/ ]

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